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Herpes zóster (culebrilla)

¿Qué es el herpes zóster? 

El herpes zóster (culebrilla) es causado por la reactivación del virus varicela zóster, que es el mismo virus que causa la varicela. Después de que una persona ha tenido varicela, el virus permanece inactivo en los nervios, y en algunas personas, se reactiva en algún punto en sus vidas, resultando en un brote del herpes zóster. El herpes zóster ocurre en 1 millón de personas cada año en los EE.UU., y aproximadamente un de cada tres personas. Las personas que han recibido la vacuna de la varicela tienen también un pequeño riesgo de contraer herpes zóster. El herpes zóster es más común en personas con un sistema inmunológico deprimido, y en personas mayores de 50 años. El virus generalmente resulta en un sarpullido doloroso o pequeñas ampollas en una franja de piel en cualquier lugar en el cuerpo. En algunas ocasiones, incluso después de que ha desaparecido el sarpullido, el dolor puede continuar durante un periodo prolongado de tiempo, una complicación llamada neuralgia posherpética (PHN).

La incidencia del herpes zóster que ocurre en niños es baja, pero el riesgo de adquirir esta enfermedad aumenta con la edad. Los niños que tienen sistemas inmunológicos debilitados pueden experimentar los mismos síntomas, o más severos que en los adultos. Los niños con mayor riesgo del herpes zóster son aquellos que han tenido varicela durante el primer año de vida o cuyas madres tuvieron varicela muy tarde durante el embarazo. 

¿Cuáles son los síntomas del herpes zóster?

El herpes zóster ocurre con más frecuencia en el tronco y los glúteos. Sin embargo, puede aparecer en los brazos, piernas o la cara. Los siguientes son los síntomas más comunes del herpes zóster. Sin embargo, cada persona puede experimentar los síntomas de manera diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Hipersensibilidad de la piel y dolor en el área donde aparece el herpes zóster

  • Sarpullido leve, que puede aparecer hasta cinco días después y primero se ve como pequeñas manchas rojas que se convierten en ampollas.

  • Las ampollas se tornan amarillas y secas

  • El sarpullido generalmente desaparece en dos a cuatro semanas.

  • El sarpullido generalmente está localizado en un lado del cuerpo.

  • Fiebre, escalofríos, dolor de cabeza, náuseas 

  • La PHN pude causar dolor durante semanas, meses y rara vez incluso años después de que se resuelve el sarpullido. 

Los síntomas del herpes zóster pueden parecerse a otras condiciones de la piel. Siempre consulte con su médico para un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica el herpes zóster?

El diagnóstico generalmente involucra obtener un historial médico y realizar un examen físico. El diagnóstico también puede incluir:

  • Raspados de la piel. Suavemente, raspe las ampollas para determinar si el virus es de culebrilla u otro virus.

  • Pruebas de sangre

¿Cuál es el tratamiento para el herpes zóster?

El tratamiento inmediato con fármacos antivirus puede ayudar a disminuir la duración y severidad de algunos de los síntomas. Estos medicamentos antivirales (acyclovir, famcyclovir and valacyclovir) son más efectivos mientras más pronto se comience a administrarlos. Los medicamentos como el acetaminofén (Tylenol) e ibuprofeno (Advil, Motrin) pueden ayudar a aliviar algo del dolor, pero la enfermedad tiene que seguir su curso. El uso de medicamentos será determinado por su médico con base en factores que incluyen la duración y severidad de los síntomas.

¿Cómo puedo prevenir el herpes zóster?

Los CDC recomiendan la vacunación a la edad de 60 años para todas las personas que han tenido varicela o la vacuna de la varicela. La vacuna (Zostavax) está aprobada para ser usada a la edad de 50 años también, pero los lineamientos actuales de los CDC no recomiendan la vacunación entre las edades de 50 y 59 años. Se ha demostrado que la vacuna del herpes zóster reduce las infecciones a la mitad, y la PHN en dos tercios.  

Revisor médico: Louise Akin, RN, BSN
Revisor médico: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Última revisión: 12/31/2009
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