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Crohn's Disease

¿Qué es la enfermedad de Crohn?

La enfermedad de Crohn es el enrojecimiento, la hinchazón (inflamación) y el dolor en el recorrido de su tracto digestivo. Es parte de un grupo de enfermedades que se conocen como enfermedad inflamatoria de los intestinos (IBD, por sus siglas en inglés).

La enfermedad de Crohn es una afección crónica, de largo plazo, que puede aparecer y desaparecer en distintos momento de su vida. En la mayoría de los casos, afecta el intestino delgado, con mayor frecuencia la parte inferior que se llama íleon. En algunos casos, afecta tanto al intestino delgado como al grueso.

A veces la inflamación puede presentarse a lo largo de todo su tracto digestivo. Esto incluye su boca, su esófago, su estómago, la primera parte de su intestino delgado o duodeno, su apéndice y su ano.

¿Cuáles son las causas de la enfermedad de Crohn?

Los expertos no saben a qué se debe la enfermedad de Crohn. Puede suceder que un virus o una bacteria afecte el sistema del cuerpo que combate las infecciones (sistema inmunitario). Ese sistema puede provocar una reacción inflamatoria anormal en la pared intestinal que no se detiene.

Muchas personas que tienen la enfermedad de Crohn tienen sistemas inmunitarios anormales. Sin embargo, los expertos no saben si los problemas inmunitarios causan la enfermedad. Tampoco saben si la enfermedad de Crohn puede causar problemas inmunitarios. El estrés no parece causar esta afección.

¿Quiénes corren el riesgo de tener enfermedad de Crohn?

Esta enfermedad se puede presentar a cualquier edad. Afecta principalmente a las personas que tienen entre 15 y 35 años de edad. También puede aparecer en niños o personas mayores. Afecta a los hombres y a las mujeres por igual.

Es posible que tenga un riesgo mayor de tener enfermedad de Crohn si usted:

  • Tiene antecedentes familiares de enfermedad de Crohn. En la mayoría de los casos, es un pariente cercano como su padre, madre, hermano, hermana o hijo.
  • Tiene ascendencia de Europa del este, especialmente los judíos de ascendencia europea.
  • Es blanco.
  • Vive en un país desarrollado, en una ciudad o en un clima del norteño.
  • Fuma.

¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad de Crohn?

Los síntomas pueden variar de una persona a otra y pueden incluir, por ejemplo:

  • Dolor abdominal, con frecuencia en la zona inferior derecha
  • Diarrea, a veces con sangre
  • Sangrado rectal
  • Pérdida de peso
  • Fiebre
  • Dolor en las articulaciones
  • Un corte o rajadura en el ano (fisura anal)
  • Salpullido

Es posible que no presente síntomas por un tiempo largo, incluso años. Esto se conoce como estar en remisión. No existe una manera de saber cuándo puede haber una remisión ni cuándo regresarán sus síntomas.

Los síntomas de la enfermedad de Crohn pueden parecerse a los de otros problemas de salud. Consulte siempre a su proveedor de atención médica para confirmar cuál es su afección.

¿Cómo se diagnostica la enfermedad de Crohn?

Es posible que le revisen para detectar signos de enfermedad de Crohn si usted tiene lo siguiente por un tiempo prolongado (crónico):

  • Dolor abdominal
  • Diarrea
  • Fiebre
  • Pérdida de peso
  • Anemia, que es una pérdida de glóbulos rojos saludables que puede hacerle sentir cansado

Su proveedor de atención médica le hará preguntas sobre su historia clínica (antecedentes médicos) y le hará un examen físico.

Otras pruebas relacionadas con la enfermedad de Crohn pueden ser, por ejemplo:

  • Análisis de sangre. Se hacen para saber si usted tiene una reducción de la cantidad de glóbulos rojos sanos (anemia) debida a pérdida de sangre. Estas pruebas también revisan si usted tiene una cantidad mayor de la normal de glóbulos blancos. Eso podría significar que usted tiene un problema inflamatorio.
  • Cultivo de heces. Se hace para saber si usted tiene alguna bacteria anormal en su tracto digestivo que pueda causar diarrea u otros problemas. Se recolecta una muestra pequeña de sus heces y se envía a un laboratorio. En dos o tres días, el análisis mostrará si usted tiene una bacteria anormal o si perdió sangre. También se verá si tiene una infección con un parásito o bacteria que esté causando sus síntomas.
  • Endoscopia superior (EGD).  Este examen observa el interior de su esófago, su estómago y la parte superior de su intestino delgado, que se llama duodeno. Este examen usa un tubo delgado y con luz llamado endoscopio. El tubo tiene una cámara en un extremo. Se coloca entrando por su boca y bajando por su garganta. Luego entra en su esófago, su estómago y su duodeno. Su proveedor de atención médica puede ver el interior de esos órganos. También puede tomarle una muestra pequeña de tejido (biopsia) si es necesario.
  • Colonoscopia. Este examen observa la totalidad del recorrido de su intestino grueso. Puede ayudar a revisar cualquier crecimiento anormal, tejido que esté rojo o hinchado, llagas o sangrado. Se utiliza un instrumento largo y flexible con luz llamado colonoscopio. Se coloca en su recto y se lo hace subir hasta el colon. Ese tubo permite a su proveedor ver el revestimiento de su colon y tomar una muestra de tejido o biopsia para analizarla. También es posible que trate algunos problemas que puedan encontrarse.
  • Biopsia. Su proveedor de atención médica extraerá tejido o células del revestimiento de su colon para observarlos con un microscopio.
  • Serie del tracto GI superior o prueba del trago de bario.  Esta prueba observa los órganos de la parte superior de su sistema digestivo. Revisa su esófago, su estómago y la primera parte de su intestino delgado, llamada duodeno. Usted tragará un líquido tipo tiza que se llama bario. El bario baña los órganos de modo tal que se pueden ver en una radiografía. Luego se toman radiografías para revisar sus órganos digestivos. 
  • Serie del tracto GI inferior o enema de bario. Esta prueba revisa su intestino grueso, incluso el colon y el recto. Un líquido espeso con aspecto de tiza llamado bario se coloca en un tubo.  Se inserta en su recto como un enema. El bario baña los órganos de modo tal que se pueden ver en una radiografía. Una radiografía de su abdomen mostrará cualquier zona que esté estrechada (conocida como estenosis). También mostrará si existen bloqueos u otros problemas.
  • Tomografía computarizada. La tomografía computarizada (CT o CAT, por sus siglas en inglés) usa imágenes radiográficas para crear una vista del intestino. Se puede hacer con una vía intravenosa (IV) y un medio de contraste (tintura) que se toma por boca.
  • Resonancia magnética. Esta prueba (MRI, por sus siglas en inglés) usa un campo magnético y energía de radiofrecuencia para crear una vista del abdomen, la pelvis y el intestino. Se puede hacer inyectando un medio de contraste intravenoso y, en algunos casos, con un contraste rectal.

¿Cómo se trata la enfermedad de Crohn?

Su proveedor de atención médica diseñará un plan de cuidados para usted sobre la base de:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia clínica
  • La gravedad de su caso
  • Su manejo de ciertos medicamentos, tratamientos o terapias
  • Sus objetivos de planificación familiar (como quedar embarazada)
  • La expectativa de empeoramiento de su afección
  • Sus deseos

No existe ninguna cura para la enfermedad de Crohn. Sin embargo, existen algunas medidas que pueden ayudar a controlarla. El tratamiento tiene tres objetivos:

  • Aliviar los síntomas como el dolor abdominal, la diarrea y el sangrado rectal
  • Controlar el enrojecimiento o la hinchazón (inflamación)
  • Ayudar a nutrirse bien

El tratamiento puede incluir:                    

  • Medicamentos. Algunos medicamentos puede ayudar a aliviar los cólicos abdominales y la diarrea. Los medicamentos suelen reducir la inflamación del colon. Si el suyo es un caso más serio, es posible que necesite medicamentos que afectarán el sistema de su cuerpo para combatir infecciones (sistema inmunitario).  Esos medicamentos vienen en pastillas, inyecciones (llamadas medicamentos biológicos) o combinaciones de las dos formas de administración. Es muy importante analizar las ventajas y desventajas del medicamento con su médico, y no dejar de tomar los medicamentos sin avisarle al médico. A veces dejar un medicamento limitará la capacidad de este de ayudarle de nuevo en el futuro.
  • Dieta. No se ha demostrado que exista una dieta especial que ayude a prevenir o tratar la enfermedad de Crohn. Sin embargo, una dieta especial llamada dieta elemental puede tratar la enfermedad de Crohn en algunas situaciones. En algunos casos, los síntomas empeoran por el consumo de leche, alcohol, especias picantes o fibra.
  • Suplementos. Su proveedor de atención médica puede sugerirle que consuma suplementos nutricionales o fórmulas líquidas especiales con un contenido alto de calorías. Estas pueden ayudar a los niños que no están creciendo con la velocidad adecuada.
  • Alimentación intravenosa (IV). En casos poco frecuentes, la alimentación IV se puede usar para personas que necesitan una nutrición adicional por un período corto de tiempo.
  • Cirugía.  La cirugía puede aliviar la enfermedad de Crohn, pero no la cura. La hinchazón o inflamación generalmente regresa junto a la zona donde se quitó intestino.

Además, si su colon está comprometido por la enfermedad de Crohn, necesitará hacerse una colonoscopia con diferentes intervalos.

Opciones de cirugía

La cirugía puede ayudar a reducir los síntomas de larga duración (es decir, crónicos) que no mejoran con el tratamiento. También puede reparar algunos problemas como bloqueo del intestino, un agujero (perforación), un absceso o sangrado.

Los tipos de cirugía pueden incluir:

Limpieza de abscesos en o cerca de fístulas. Un absceso es una acumulación de pus o infección. El tratamiento incluye antibióticos y medicamentos inyectables, como los biológicos, pero a veces se necesita cirugía.

Resección de intestinos. Se quita la parte muerta del intestino. Luego se conectan las dos partes sanas del intestino. Esta es una cirugía que acorta sus intestinos. 

Ostomía. Cuando se extrae una parte del intestino, entonces se crea una forma nueva de retirar las heces de su cuerpo. La cirugía para crear la abertura nueva se llama ostomía. La abertura nueva se llama estoma. Existen diferentes tipos de cirugía de ostomía: El tipo de cirugía que se haga dependerá de qué cantidad y de qué parte de sus intestinos se quite. Una cirugía de ostomía puede incluir:

  • Ileostomía. El colon y el recto se quitan y la parte inferior de su intestino delgado (íleon) se conecta con la nueva abertura (estoma).
  • Colostomía.  Esta cirugía crea una abertura en su abdomen. Una parte pequeña del colon pasa por esta abertura y llega a la superficie de la piel. En algunos casos, es posible que se haga una colostomía de corta duración. Se usa cuando se extrajo una parte del colon y el resto del colon necesita curarse.
  • Cirugía de reservorio íleoanal. Es posible que se haga en cambio de una ileostomía permanente. Se realiza en dos operaciones. Primero se quitan el colon y el recto, y se hace una ileostomía de corta duración. Luego se cierra la ileostomía. Parte del intestino delgado se usa para crear un saco interno para contener las heces. Ese saco se conecta con el ano. El músculo del recto se deja en su lugar para que las heces del saco no se filtren al ano. Las personas que se hacen esta cirugía son capaces de controlar sus movimientos intestinales.

¿Cuáles son las complicaciones de la enfermedad de Crohn?

Esta afección puede causar otros problemas de salud, por ejemplo:

  • Un bloqueo intestinal
  • Un tipo de túnel, llamado fístula, en los tejidos cercanos (se puede infectar)
  • Roturas o rasgaduras, llamadas fisuras, en su ano
  • Cáncer de colon (si su colon está comprometido por la enfermedad de Crohn)
  • Problemas el funcionamiento de su hígado
  • Cálculos biliares
  • Falta de algunos nutrientes, por ejemplo, calorías, proteínas y vitaminas
  • Una cantidad demasiado baja de glóbulos rojos o muy poca hemoglobina en su sangre (anemia)
  • Debilidad de los huesos, ya sea porque están quebradizos (osteoporosis) o porque están blandos (osteomalacia)
  • Un trastorno del sistema nervioso por el cual las piernas resultan doloridas y que se conoce como síndrome de las piernas inquietas
  • Artritis
  • Problemas de la piel
  • Enrojecimiento o hinchazón (inflamación) de los ojos o la boca

La enfermedad de Crohn también puede conducir a una afección llamada malabsorción. Los intestinos ayudan a digerir y absorber los alimentos. La malabsorción se presenta cuando los alimentos no se digieren bien y el cuerpo no absorbe los nutrientes. Eso puede provocar un crecimiento y desarrollo deficientes. La malabsorción puede ocurrir cuando el tracto digestivo se inflama o si después de una cirugía se presenta síndrome del intestino corto.

Los síntomas comunes de malabsorción incluyen los siguientes:

  • Heces blandas o diarrea
  • Grandes cantidades de grasa en las heces, lo que se llama esteatorrea
  • Pérdida de peso o poco crecimiento
  • Pérdida de líquidos o deshidratación
  • Falta de vitaminas y minerales

¿Qué puedo hacer para prevenir la enfermedad de Crohn?

Los expertos no saben a qué se debe la enfermedad de Crohn ni cómo se puede prevenir.

Cómo vivir con la enfermedad de Crohn

Es importante que usted colabore con su proveedor de atención médica para manejar su enfermedad. Siga todas las instrucciones sobre medicamentos, dieta y cambios del estilo de vida.

¿Cuándo debo llamar a mi proveedor de atención médica?

Llámelo si sus síntomas empeoran o si aparecen síntomas nuevos.

Puntos clave

  • La enfermedad de Crohn provoca enrojecimiento, hinchazón (inflamación) y llagas o úlceras en todo el recorrido de su tracto digestivo.
  • Es un tipo de enfermedad inflamatoria intestinal (IBD, por sus siglas en inglés).
  • En la mayoría de los casos, afecta el intestino delgado. Sin embargo, puede afectar todo el tracto digestivo.
  • Es una afección de larga duración (crónica).
  • No existe cura. Hacer algunos cambios en la dieta puede ayudar a aliviar los síntomas.
  • La mayoría de las personas que tienen enfermedad de Crohn necesitan tomar medicamentos a largo plazo para limitar el desarrollo de otros problemas de salud futuros.  Es posible que se necesite una cirugía.

Próximos pasos

Consejos para ayudarle a aprovechar al máximo la visita a su proveedor de atención médica:

  • Antes de su visita, escriba las preguntas que quiere hacerle.
  • Lleve a alguien con usted para que le ayude a hacer las preguntas y para que recuerde lo que el proveedor le dice.
  • En la consulta, anote los nombres de los nuevos medicamentos, tratamientos o pruebas y análisis, y toda nueva instrucción que su proveedor le dé.
  • Si tiene una cita de control, anote la fecha, la hora y el propósito de esa visita.
  • Averigüe cómo comunicarse con su proveedor si tiene preguntas.
Online Medical Reviewer: Brown, Kim, APRN
Online Medical Reviewer: Lehrer, Jenifer, MD
Date Last Reviewed: 3/15/2016
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